La Chine réprimande les États-Unis après leur « rencontre rapprochée » avec les satellites d’Elon Musk

Pékin exhorte les États-Unis à agir de manière responsable après deux quasi-accidents qui, selon elle, menacent gravement la vie des astronautes.

La Chine a accusé les États-Unis d’ignorer les obligations découlant des traités internationaux et d’adopter une conduite irresponsable et dangereuse dans l’espace après deux quasi-accidents entre la station spatiale chinoise et des satellites exploités par la société SpaceX d’Elon Musk.

Zhao Lijian, porte-parole du ministère des Affaires étrangères, a déclaré mardi que la Chine « exhorte les États-Unis à agir de manière responsable » après les incidents impliquant les satellites Starlink de SpaceX, qui, selon lui, ont constitué une menace sérieuse pour la vie et la sécurité des astronautes.

Les collisions dans l’espace

Dans une note adressée au Comité des Nations unies sur les utilisations pacifiques de l’espace extra-atmosphérique au début du mois, la Chine a déclaré que Tiangong, sa nouvelle station spatiale, avait dû manœuvrer pour éviter un satellite Starlink en juillet et un autre en octobre.

Tiangong a dû prendre un « contrôle préventif d’évitement des collisions » lors des deux « rencontres rapprochées », après que les satellites Starlink se soient placés sur des orbites qui ont obligé les opérateurs de Tiangong à modifier sa trajectoire, indique le document.

« La stratégie de manœuvre était inconnue et les erreurs orbitales étaient difficiles à évaluer », a déclaré Pékin au sujet du satellite impliqué dans l’incident d’octobre, ajoutant qu’il avait pris des mesures pour « assurer la sécurité et la vie des astronautes en orbite ».

La note indique que les incidents « constituent des dangers pour la vie ou la santé des astronautes à bord de la station spatiale chinoise » et demande au secrétaire général de l’ONU « de diffuser les informations susmentionnées à tous les États parties au traité sur l’espace ».

Starlink, une division de SpaceX, la société privée de Musk, a lancé plus de 1 600 satellites. Elle a reçu l’autorisation des autorités américaines d’en lancer jusqu’à 12 000 au total dans le cadre d’un programme visant à fournir un accès à Internet à la majeure partie de la planète.

La note de la Chine adressée à l’agence spatiale des Nations unies à Vienne indique que les États parties au traité sur l’espace extra-atmosphérique, qui constitue le fondement du droit international de l’espace, « assument la responsabilité internationale » des activités menées dans l’espace par des organismes gouvernementaux et non gouvernementaux.

Éviter les accidents

Les manœuvres d’évitement visant à réduire le risque de collision dans l’espace sont de plus en plus fréquentes en raison du nombre et de la vitesse de lancement des satellites, a déclaré Jonathan McDowell, du Centre d’astrophysique Harvard-Smithsonian.

« Starlink en est un élément important », a déclaré M. McDowell, ajoutant qu’il était « très inhabituel » qu’un pays dépose une plainte par le biais d’un « bulletin d’information ». Toute collision serait susceptible de « démolir complètement » la station spatiale chinoise, a-t-il ajouté.

M. McDowell a ajouté que la Chine était également un gros contributeur de déchets spatiaux. La Station spatiale internationale « a dû à plusieurs reprises au cours des dix dernières années éviter des morceaux provenant du test militaire antisatellite chinois de 2007 », a-t-il déclaré. « Ce n’est pas comme si les Chinois n’avaient jamais rien fait. Le plus grand événement de débris jamais survenu a été le test anti-satellite chinois ».

Selon lui, ces incidents rappellent que le monde est entré dans une nouvelle ère dans l’espace. « Il y a plus de débris et il y a plus de satellites actifs. Les choses deviennent tout simplement beaucoup plus animées et beaucoup plus encombrées là-haut. C’est une ère spatiale dominée par le commerce… où nous stressons l’environnement spatial pour la première fois. »

Le module central de la station chinoise Tiangong – dont le nom signifie « palais céleste » – est entré en orbite cette année et devrait être pleinement opérationnel en 2022.

La plainte de Pékin a suscité de vives critiques sur les médias sociaux chinois à l’encontre de Musk, dont la société de voitures électriques Tesla vend des dizaines de milliers de véhicules en Chine chaque mois. Musk est largement admiré en Chine, bien que la réputation de Tesla ait été ternie après une série d’accidents et de scandales récents.

Un hashtag sur la plateforme de réseau social Weibo a enregistré 90 millions de vues mardi. « Quelle ironie que les Chinois achètent Tesla, versant de grosses sommes d’argent pour que Musk puisse lancer Starlink, puis qu’il s’écrase (presque) sur la station spatiale chinoise », a déclaré un utilisateur.

« Préparez-vous à boycotter Tesla », a déclaré un autre utilisateur de Weibo, faisant écho à une réaction courante en Chine face à des marques étrangères perçues comme agissant à l’encontre des intérêts nationaux.

Certains ont émis l’hypothèse que Washington aurait imposé des sanctions si les rôles étaient inversés. « Pourquoi ne faisons-nous pas ce qu’ils font ? », a écrit l’un d’eux.